Tornado

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I tornado sono di breve durata ma estremamente potenti, possono causare una grande quantità di danni.

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Tornado

I tornado, chiamati anche trombe d'aria, sono colonne d'aria in violenta rotazione, che si protendono dalla base di un cumulonembo (nube temporalesca) fino al terreno. Il diametro dei tornado varia tra pochi metri e diversi chilometri. Nonostante siano di breve durata, i tornado sono estremamente potenti e altamente distruttivi.

Aree a rischio

I tornado possono verificarsi in tutti i continenti, tranne in Antartide. La maggior parte dei tornado, tuttavia, si forma nelle Grandi Pianure del Midwest degli Stati Uniti a causa delle caratteristiche geografiche della regione. In questa zona si scontrano masse d'aria con proprietà diverse: l'aria fredda e secca, proveniente da Ovest, si scontra con l'aria calda e umida, proveniente da Sud, dal Golfo del Messico.

Supercella

La maggior parte dei tornado si forma da nubi temporalesche rotanti, chiamate supercelle. Il processo di formazione delle trombe d'aria è legato alla presenza di potenti correnti ascensionali convettive.
La variazione della velocità e della direzione del vento a diverse altitudini, un fenomeno chiamato gradiente del vento, crea un vortice orizzontale, parallelo al terreno. La forza ascensionale della nube temporalesca solleva questa colonna d'aria rotante. Lungo i lati della corrente ascensionale si formano due vortici che ruotano in direzioni opposte. Il vortice che ruota in modo ciclonico, ovvero in senso antiorario nell'emisfero settentrionale e in senso orario nell'emisfero meridionale, diventa di solito più forte, mentre l'altro si estingue. Così si forma un vortice ad asse verticale, ovvero una corrente ascensionale rotante, chiamata mesociclone, e il cumulonembo raggiunge la fase di supercella.

Genesi di un tornado

I tornado si formano quando il mesociclone​ riceve un ulteriore apporto di aria calda e umida dalla superficie. Allo stesso tempo una corrente discendente è presente al centro del mesociclone. Man mano che il vortice si estende verso il terreno, l'aria rotante si avvicina all'asse verticale e la rotazione viene intensificata. Quando diventa abbastanza veloce, dalla base della supercella si protende un imbuto. Quando questo imbuto raggiunge il suolo, viene chiamato tornado.
Il tornado aspira polvere e detriti da terra, rendendo più scura la parte inferiore dell'imbuto. Nella maggior parte dei casi sia l'intensità che il diametro del tornado diminuiscono rapidamente. Alla fine il tornado scompare completamente.

Gradi

Fortunatamente nella maggior parte dei casi i tornado durano solo pochi minuti. Tuttavia, anche così possono causare gravi danni. Tre quarti di tutti i tornado non raggiungono una velocità di 180 km/h. A questa velocità possono causare solo danni moderati. Tuttavia, i tornado che raggiungono velocità di diverse centinaia di chilometri orari possono causare gravissimi danni, distruggendo interi edifici.
Per caratterizzare i tornado viene utilizzata la scala Fujita avanzata, una versione modificata della scala Fujita, creata da un meteorologo di origine giapponese. Consiste di sei categorie in base all'intensità del vento e al grado della sua distruttività.

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