Misión Cassini-Huygens (1997-2017)

Misión Cassini-Huygens (1997-2017)

La sonda espacial Cassini lleva cerca de 20 años explorando Saturno y sus satélites naturales.

Geografía

Palabras clave

Saturno, sonda espacial, Cassini, anillos de Saturno, sistema solar, Huygens, investigación espacial, planeta, gigante gaseoso, planeta exterior, Mimas, Encélado, Tetis, Dione, Rea, Titán, Jápeto, luna, astronomía, geografía, gravedad

Extras relacionados

Escenas

Sistema Solar

  • Sol
  • Mercurio
  • Venus
  • Tierra
  • Marte
  • Júpiter
  • Saturno
  • Urano
  • Neptuno

El Sol, uno de los 200 000 millones de estrellas de la Vía Láctea, se encuentra en el disco de nuestra galaxia espiral barrada, en el brazo espiral denominado Orión. El Sol, junto con el sistema planetario completo, está a unos 27 000 o 28 000 años luz del centro de la galaxia, que tiene un diámetro de 50 000 años luz, y su período de órbita completa es de aproximadamente 240 millones de años.

El área estelar del Sistema Solar es bastante dispersa, las estrellas más cercanas, Próxima Centauri y el sistema doble Alfa Centauri, están a unos 4,2 o 4,4 años luz, y hay sólo 11 estrellas en 10 años luz.

El Sistema Solar comprende el Sol y el conjunto de objetos astronómicos de diferentes masas que giran en una órbita alrededor de él. El Sistema solar es el área donde domina la gravedad del Sol. Conforma una esfera con un radio de aproximadamente 2 años luz, en cuya frontera la gravedad del Sol es igual a la de las estrellas vecinas. El Sistema Solar está lleno de viento solar, un flujo constante de partículas cargadas de electricidad.

Los siguientes cuerpos celestes pertenecen al Sistema Solar: el Sol, los planetas, las lunas de los planetas, los asteroides y cometas, meteoroides y materia interplanetaria (polvo y gas). Alrededor del Sol giran en una órbita ocho planetas, seis de ellos tienen lunas, con la excepción de Mercurio y Venus.

El orden de los planetas según su distancia del Sol es el siguiente: Mercurio, Venus, Tierra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. Los planetas se dividen en dos grupos sustancialmente diferentes: existen 4 planetas rocosos llamados planetas terrestres, y 4 planetas gigantes gaseosos, llamados planetas jovianos. Los planetas terrestres están más cerca del Sol, son de menor tamaño, su material es más denso, su atmósfera es más estrecha y tienen un campo magnético más débil.

Todos los planetas giran alrededor del Sol en el mismo plano y en la misma dirección, su movimiento es denominado directo (visto desde el polo norte gira en sentido contrario a las agujas del reloj). Con excepción de Venus y Urano, que cuentan con una rotación en sentido inverso.

El Sol también gira en la misma dirección y la gravedad de este mantiene a los planetas en su órbita elíptica. La masa del Sol es 750 veces mayor que la masa total de los planetas. Entre estos también existe fuerza de gravedad, por eso pueden influir mutuamente en su movimiento. Además, sus órbitas pueden sufrir cambios lentos y menores.

Aparte de los planetas, hay mil millones de objetos astronómicos menores en el Sistema Solar. Se pueden encontrar asteroides por todas partes, existen algunos, cuya órbita cruza la de la Tierra. Pero la mayoría de los asteroides están en dos diferentes regiones: el cinturón interno de asteroides está entre Marte y Júpiter, en este hay al menos un millón de asteroides de un tamaño mayor a 1 km de diámetro, y el externo, llamado cinturón de Kuiper, está detrás de la órbita de Neptuno (aquí hay miles de asteroides parecidos a Plutón, que contienen mucho hielo).

Desde 2006 Plutón no se considera planeta. A Plutón y otros asteroides se les denomina planetas enanos.

La órbita de los cometas difiere bastante de la de los otros cuerpos celestes, tienen órbitas elípticas y de plano diferente a las de lo de los planetas. El núcleo helado de los cometas, de un diámetro de 5–20 km, se transforma en gas cuando se acerca al Sol, produciendo una extraña cola espectacular. Por el viento solar la cola apunta en dirección opuesta al Sol. En la región exterior del Sistema Solar, de 0,5 a 2 años luz, en la denominada Nube de Oort, hay mil millones de cometas girando en una órbita.

Desde 1995 se han descubierto planetas o sistemas de planetas, llamados exoplanetas, alrededor de cientos de estrellas. En la mayoría de estos casos se trata de un gigante gaseoso que gira cerca de la estrella, pero no son parecidos a nuestro Sistema Solar.

Órbita de Saturno

  • Saturno
  • Sol
  • distancia media del Sol: 1 433 530 000 km
  • período orbital: 29,46 años
  • órbita del Saturno

Saturno es el segundo en tamaño en el Sistema Solar. Es un planeta exterior y gigante, del tipo de Júpiter.
Es el planeta más achatado, debido a la rápida rotación y a su baja densidad. También es el planeta menos denso del Sistema Solar, el único con una densidad inferior a la del agua (0,69 g/cm³).

Datos:

– diámetro: 120 536 km (9,45 veces mayor que el de la Tierra)

– masa: 5,6846 · 10²⁶ kg (95,2 veces mayor que la de la Tierra)

– densidad media: 0,69 g/cm³

– gravedad superficial: 1,065 g

– temperatura superficial: –180 °C

– número de satélites: 62

– período de rotación: 10 horas 48 minutos

– inclinación axial: 26,7°

– distancia media del Sol: 1 433 530 000 km = 9,58 UA = 79,7 minutos luz

– excentricidad orbital: 0,054

– período orbital alrededor del Sol: 29,46 años

Saturno

  • eje de rotación
  • línea perpendicular al plano orbital
  • plano orbital de Saturno
  • órbita de Saturno
  • ecuador de Saturno
  • 26,7°
  • anillos de Saturno

Saturno es el sexto planeta con respecto a la distancia del Sol, y el segundo en tamaño en el Sistema Solar. Recibió su nombre de uno de los dioses romanos más antiguos. Saturno era el dios de la siembra y las semillas, y el símbolo del tiempo implacable. Fue identificado con el titán Cronos de la mitología griega. Saturno es el planeta más distante que es visible a simple vista. Su forma oval fue observada por primera vez por Galileo Galilei, con su primitivo telescopio, aunque no vio el anillo que causaba esta forma. El primero que propuso que Saturno estaba rodeado por un anillo fue Christiaan Huygens. El astrónomo italo-francés Giovanni Domenico Cassini determinó en 1675 que los anillos de Saturno forman un sistema múltiple con diferentes anillos separados por divisiones. La mayor de estas es la denominada división de Cassini.

Saturno fue visitado por primera vez por Pioneer 11 en Septiembre de 1979. En noviembre de 1980, la nave espacial Voyager 1 llegó al sistema de Saturno. Tomó fotos de alta resolución del planeta, así como de los anillos y de los satélites. Por primera vez hemos podido estudiar imágenes claras de las características de la superficie de los satélites. Un año después, en 1981, Voyager 2 continuó el estudio del sistema. El 1 de julio de 2004 la sonda espacial Cassini entró en la órbita del Saturno, suministrando nueva información del planeta y de los satélites. A principios de 2005, la sonda Huygens se separó de Cassini y descendió a través de la atmósfera de nitrógeno hasta la superficie del satélite Titán, donde encontró lagos de etano y metano.

Saturno es el sexto planeta del Sistema Solar, y el segundo en tamaño y masa. Es un planeta exterior y gigante, del tipo de Júpiter; y es el planeta más achatado, debido a la rápida rotación y a su baja densidad. También es el planeta menos denso del Sistema Solar, el único con una densidad inferior a la del agua (0,69 g/cm³).

Su estructura interna se parece a la de Júpiter, su núcleo es sólido, a su alrededor se halla una capa de hidrógeno metálico líquido, y en el exterior cuenta con una capa de hidrógeno molecular. Su atmósfera está compuesta principalmente por hidrógeno, que se mueve a mucha velocidad y forma bandas turbulentas. Las tormentas de Saturno son las más rápidas del Sistema Solar, y según los datos de Voyager, pueden alcanzar los 400 metros por segundo. La atmósfera de Saturno, con su estructura de bandas, es muy parecida a la de Júpiter, aunque las bandas de Saturno son más débiles y anchas cerca del ecuador. Su temperatura media es de -180ºC, pero alrededor de su núcleo, la temperatura alcanza los 12 000 grados Kelvin. Así, este planeta irradia más energía hacia el Espacio de la que recibe del Sol, aunque aún se desconoce la causa de esto. Su campo magnético es muy fuerte, y el eje de este campo prácticamente equivale a su eje de rotación. En las fotos del telescopio Hubble a veces se pueden apreciar auroras.

Satélites naturales de Saturno

  • Mimas - – distancia media desde Saturno: 185 600 km – diámetro: 397 km
  • Encélado - – distancia media desde Saturno: 238 100 km – diámetro: 504 km
  • Tetis - – distancia media desde Saturno: 294 600 km – diámetro: 1060 km
  • Dione - – distancia media desde Saturno: 377 400 km – diámetro: 1122 km
  • Rea - – distancia media desde Saturno: 527 100 km – diámetro: 1528 km
  • Titán - – distancia media desde Saturno: 1 221 900 km – diámetro: 5150 km
  • Jápeto - – distancia media desde Saturno: 3 560 800 km – diámetro: 1470 km

Saturno es conocido por su sistema de anillos, uno de los objetos más espectaculares en el Sistema Solar. Estos anillos se pueden observar incluso con un pequeño telescopio. Los anillos se componen de partículas de roca y hielo, y su tamaño varía desde el polvo hasta el tamaño de un vehículo. Su espectáculo se debe a la gran capacidad reflectante del hielo. Entre los cientos de anillos giran docenas de satélites, y la fuerza de gravedad de estos mantienen unidos los anillos (satélites pastor).

Saturno tiene 62 satélites conocidos, entre ellos sólo 7 son lo suficientemente grandes para tener una forma esférica, esta se alcanza solamente cuando cuentan con un tamaño determinado, debido a la gravedad y la temperatura interna.

Su mayor satélite es Titán, descubierto en 1655. Su período orbital es de 16 días. La materia de los satélites contiene hielo de agua.

En otro de los satélites de Saturno, Encélado, se pueden observar erupciones de vapor, que provienen de debajo de la superficie. Este fenómeno se denomina "criovolcán". La mayoría de estos satélites tiene un diámetro de tan solo 4 a 8 km.

Cassini

  • Masa: 5700 kg
  • Altura: 6,7 m
  • Anchura: 4 m
  • RTG - Radioisotope Thermoelectric Generator - proporcionaba energía a la nave espacial al transformar el calor generado por la descomposición de isótopos radiactivos en energía eléctrica.
  • magnetómetro - Medía la intensidad y la dirección del campo magnético de Saturno.
  • módulo de propulsión
  • aterrizador Huygens - Aterrizó en la luna Titán de Saturno.
  • antena parabólica
  • CAPS - Cassini Plasma Spectrometer - analizaba la ionosfera de Saturno y medía la energía y carga eléctrica de los electrones e iones.
  • CDA - Cosmic Dust Analyzer - medía el tamaño y la velocidad de las partículas de polvo alrededor de Saturno.
  • CIRS - Composite Infrared Spectrometer - medía la cantidad de emisión infrarroja de Saturno para determinar su temperatura y composición.
  • ISS - Imaging Science Subsystem - captaba imágenes en luz visible, infrarroja y ultravioleta.
  • INMS - Ion and Neutral Mass Spectrometer - examinaba los iones positivos y las partículas neutrales.
  • RPWS - Radio and Plasma Wave Science - detectaba ondas de radio provenientes de Saturno.
  • RSS - Radio Science Subsystem - con la ayuda de antenas terrestres observaba cómo cambiaban las señales de radio de la nave cuando pasaba a través de diferentes objetos.
  • UVIS - Ultraviolet Imaging Spectrograph - capturaba imágenes en el espectro ultravioleta para examinar la estructura de la atmósfera de Saturno y sus anillos.
  • VIMS - Visible and Infrared Mapping Spectrometer - medía la radiación reflejada y emitida procedente de la atmósfera, los anillos y superficies en el espectro visible e infrarrojo.
  • MIMI - Magnetospheric Imaging Instrument. Detectaba las partículas atrapadas en la magnetosfera de Saturno.

La sonda de misión Cassini-Huygens se diseñó y se construyó como parte de un mayor proyecto conjunto de NASA (la agencia espacial de Estados Unidos), la ESA (Agencia Espacial Europea) y la ASI (Agencia Espacial Italiana). En total 27 países participaron en este programa espacial.

El orbitador Cassini recibió el nombre del astrónomo francés de origen italiano, Giovanni Domenico Cassini, quien es mejor conocido por haber descubierto cuatro de los satélites de Saturno. El otro componente principal de la nave espacial, el módulo de descenso Huygens debe su nombre a Christiaan Huygens, el astrónomo holandés que descubrió Titán.

Cassini-Huygens fue una de las naves espaciales mayores y más complejas que jamás se haya lanzado con éxito en la historia de la exploración espacial. Medía 6,7 metros de alto y 4 metros de ancho, y su peso total en el lanzamiento era alrededor de 5700 kg.

El orbitador y el módulo de descenso fueron diseñados para completar un total de 27 diferentes investigaciones científicas, por tanto, estaban equipados con una amplia variedad de instrumentación especial.

Cassini y Huygens llevaban respectivamente doce y seis instrumentos científicos. La mayor parte de estos equipos era multifuncional. Numerosos grupos de investigación participaron en el desarrollo de estos instrumentos de medición únicos.

La nave espacial contaba con tres antenas para realizar las comunicaciones. Los 1630 componentes electrónicos de Cassini se conectaban a alrededor de 22 000 conexiones con cables y aproximadamente 14 km de cableado.

Tres Generadores Termoeléctricos de Radioisótopos (RTGs) transformaban el calor generado por la descomposición de isótopos radiactivos en energía eléctrica, lo que proporcionaba energía al orbitador Cassini y a sus instrumentos. Estos generadores utilizaban aprox. 32 kg de plutonio como "combustible". Como Saturno está muy lejos del Sol, no era posible utilizar energía solar para propulsar la nave.

Las mantas térmicas proporcionaban a Cassini un aspecto mucho más espectacular. Esta tela especial finamente cosida, que era muy resistente y de peso ligero, protegía la nave del calor y frío extremos y cualquier daño causado por impactos de micrometeoroides. Los instrumentos también se podían mantener a una óptima temperatura de funcionamiento. La temperatura de las partes no cubiertas con las mantas térmicas variaba entre -220 y +250 grados Celsius en el espacio.

Trayectoria de Cassini

  • Venus
  • Tierra
  • Marte
  • Júpiter
  • Saturno
  • Lanzamiento: 15 de octubre de 1997
  • Asistencia gravitatoria de Venus: 26 de abril de 1998, 24 de junio de 1999
  • Asistencia gravitatoria de la Tierra: 18 de agosto de 1999
  • Asistencia gravitatoria de Júpiter: 30 de diciembre de 2000
  • Inserción orbital en Saturno: 1 de julio de 2004
  • Sonda espacial Cassini

El 15 de octubre de 1997 se lanzó la nave Cassini-Huygens en Estados Unidos desde la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral, utilizando un cohete Titan IVB/Centaur. Cassini realizó cuatro sobrevuelos planetarios para llegar a Saturno.

Durante este proceso, que también se llama maniobra de asistencia gravitatoria, la gravedad de un cuerpo celeste se utiliza para cambiar la trayectoria de vuelo y la velocidad de una nave espacial. Así, las sondas pueden alcanzar cuerpos celestes más lejanos en el Sistema Solar durante un período de tiempo más corto, utilizando menos energía. Cassini realizó dos sobrevuelos a Venus, uno a Tierra y la luna, y un sobrevuelo a Júpiter.

Interesantemente, dos años después de su lanzamiento, la nave espacial se encontraba tan cerca de la Tierra como no mucho tiempo después de su lanzamiento. Estaba a sólo 1100 km del planeta durante la asistencia gravitatoria en la Tierra y la Luna. Esta maniobra le dio al instrumento espacial un aumento de velocidad de unos 5,5 km/s.

La nave espacial Cassini-Huygens llegó a Saturno en junio de 2004, es decir, siete años después de su lanzamiento y entró en órbita un mes más tarde.

El aterrizador Huygens en Titán

  • La superficie de Titán - Su temperatura es de 180 °C bajo cero. La composición es mitad roca y mitad hielo de agua. Su atmósfera densa es rica en nitrógeno. La lluvia cae de nubes de metano y etano, se acumula en lagos cerca de los polos.

La sonda Huygens, la otra parte importante de la misión, fue un módulo de aterrizaje desarrollado por la ESA.

Esta unidad tenía una forma de disco y un diámetro de 2,7 m y medía 318 kg. Se cubría de un escudo especial para proteger los instrumentos en su interior contra el calor generado durante su viaje a través de la atmósfera de Titán.

El 25 de diciembre de 2004, Huygens se separó del orbitador Cassini al que estuvo conectado y alcanzó Titán en tres semanas. En 14 de enero de 2005 Huygens tardó 2 horas y 27 minutos en aterrizar en la luna más grande de Saturno.
Además del escudo, tres paracaídas ayudaron a reducir la velocidad de aterrizaje de la sonda. Las dos tareas principales de los seis instrumentos científicos del módulo de aterrizaje eran estudiar la atmósfera y superficie de Titán.

La sonda envió los datos recopilados al orbitador Cassini antes de que fueran remitidos a la Tierra. Desafortunadamente, Huygens pudo enviar solamente 350 imágenes, porque uno de los receptores no funcionó debido a un fallo de software. A pesar de esto, la información que proporcionó fue de gran valor.

Huygens funcionó durante 72 minutos en la superficie de la enorme luna. Este fue el primer aterrizaje en el Sistema Solar exterior, y hasta ahora el único. Por consiguiente, la sonda bate el récord del aterrizaje más lejano de la Tierra.

Titán

Resultados

  • Una formación atmosférica de forma hexagonal sobre el polo norte de Saturno
  • Fotografía infrarroja de la superficie de Titán
  • El satélite Dione
  • Géisers en el satélite Encélado
  • Sistema de anillos
  • Pan, uno de los satélites más pequeños de Saturno, en la división Encke
  • Vista lateral con los satélites Mimas, Tetis y Jápeto
  • La sombra del sistema de anillos y la del satélite Tetis en la atmósfera superior de Saturno
  • El satélite Tetis con el enorme cráter Odiseo
  • El satélite Rea frente a Titán

La misión Cassini-Huygens estableció muchos importantes objetivos científicos. Estos objetivos en su mayoría se enfocaron en la exploración de Saturno junto con sus anillos y lunas. Esta misión a gran escala fue única en todos los aspectos en la historia de la exploración espacial.

La misión original se completó en 2008, once años después del lanzamiento de la nave espacial. Sin embargo, debido a la posibilidad de recoger datos adicionales de incalculable valor, la misión se extendió durante dos años más (Cassini Equinox Mission) y durante otros seis años en 2010 (Cassini Solstice Mission). El "gran final" de Cassini (Grand Finale) se inició en abril de 2017, cuando la nave se dirigió a la atmósfera de Saturno, donde al final se destruyó el 15 de septiembre de 2017.

La nave espacial de la misión que costó aproximadamente 3260 millones de dólares pasó casi 20 años en el espacio. Durante este tiempo recorrió una distancia de 790 mil millones de kilómetros, captó 453 048 imágenes y recopiló 635 GB de datos científicos.

Es casi imposible enumerar todos los resultados científicos de la misión Cassini-Huygens. He aquí una lista no exhaustiva que incluye los resultados más importantes:

- descubrieron nuevos anillos alrededor de Saturno;

- estudiaron la estructura de los anillos y los procesos dentro de ellos;

- descubrieron nuevas lunas alrededor de Saturno;

- observaron géiseres en la superficie de la luna Encélado;

- examinaron la superficie y el clima de Titán, que son similares a los de la Tierra;

- estudiaron la atmósfera de Titán;

- observaron la evolución de una tormenta en Saturno;

- mapearon el hexágono de Saturno, un patrón atmosférico en el polo norte del planeta;

- estudiaron las lunas heladas;

- resolvieron el misterio de la coloración en los dos tonos de Jápeto;

- descubrieron lagos de metano y etano en el superficie de Titán;

- mapearon la magnetosfera de Saturno.

Durante los 20 años de la misión, se publicaron casi 4000 artículos científicos en el tema. No cabe duda de que después del análisis de todos los datos recopilados, aparecerán más publicaciones acerca de las nuevas preguntas planteadas y conclusiones redactadas.

La misión altamente exitosa de la sonda Cassini-Huygens abrió nuevas perspectivas para la humanidad sobre el conocimiento del Sistema Solar y nuestro planeta. También dio una nueva importancia a la teoría de la existencia de vida extraterrestre.

Animación

  • Sol
  • Mercurio
  • Venus
  • Tierra
  • Marte
  • Júpiter
  • Saturno
  • Urano
  • Neptuno
  • eje de rotación
  • línea perpendicular al plano orbital
  • plano orbital de Saturno
  • órbita de Saturno
  • ecuador de Saturno
  • 26,7°
  • anillos de Saturno
  • RTG - Radioisotope Thermoelectric Generator - proporcionaba energía a la nave espacial al transformar el calor generado por la descomposición de isótopos radiactivos en energía eléctrica.
  • magnetómetro - Medía la intensidad y la dirección del campo magnético de Saturno.
  • módulo de propulsión
  • aterrizador Huygens - Aterrizó en la luna Titán de Saturno.
  • antena parabólica
  • CAPS - Cassini Plasma Spectrometer - analizaba la ionosfera de Saturno y medía la energía y carga eléctrica de los electrones e iones.
  • CDA - Cosmic Dust Analyzer - medía el tamaño y la velocidad de las partículas de polvo alrededor de Saturno.
  • CIRS - Composite Infrared Spectrometer - medía la cantidad de emisión infrarroja de Saturno para determinar su temperatura y composición.
  • ISS - Imaging Science Subsystem - captaba imágenes en luz visible, infrarroja y ultravioleta.
  • INMS - Ion and Neutral Mass Spectrometer - examinaba los iones positivos y las partículas neutrales.
  • RPWS - Radio and Plasma Wave Science - detectaba ondas de radio provenientes de Saturno.
  • RSS - Radio Science Subsystem - con la ayuda de antenas terrestres observaba cómo cambiaban las señales de radio de la nave cuando pasaba a través de diferentes objetos.
  • UVIS - Ultraviolet Imaging Spectrograph - capturaba imágenes en el espectro ultravioleta para examinar la estructura de la atmósfera de Saturno y sus anillos.
  • VIMS - Visible and Infrared Mapping Spectrometer - medía la radiación reflejada y emitida procedente de la atmósfera, los anillos y superficies en el espectro visible e infrarrojo.
  • MIMI - Magnetospheric Imaging Instrument. Detectaba las partículas atrapadas en la magnetosfera de Saturno.
  • Lanzamiento: 15 de octubre de 1997
  • Asistencia gravitatoria de Venus: 26 de abril de 1998, 24 de junio de 1999
  • Asistencia gravitatoria de la Tierra: 18 de agosto de 1999
  • Asistencia gravitatoria de Júpiter: 30 de diciembre de 2000
  • Inserción orbital en Saturno: 1 de julio de 2004
  • Sonda espacial Cassini
  • Aterrizador Huygens - Se separó del orbitador Cassini el 25 de diciembre de 2004 y aterrizó en Titán tres semanas más tarde el 14 de enero de 2005.
  • Titán - Es el mayor de los satélites de Saturno. – diámetro: 5150 km período orbital: 16 días.
  • La superficie de Titán - Su temperatura es de 180 °C bajo cero. La composición es mitad roca y mitad hielo de agua. Su atmósfera densa es rica en nitrógeno. La lluvia cae de nubes de metano y etano, se acumula en lagos cerca de los polos.
  • Una formación atmosférica de forma hexagonal sobre el polo norte de Saturno
  • Fotografía infrarroja de la superficie de Titán
  • El satélite Dione
  • Géisers en el satélite Encélado
  • Sistema de anillos
  • Pan, uno de los satélites más pequeños de Saturno, en la división Encke
  • Vista lateral con los satélites Mimas, Tetis y Jápeto
  • La sombra del sistema de anillos y la del satélite Tetis en la atmósfera superior de Saturno
  • El satélite Tetis con el enorme cráter Odiseo
  • El satélite Rea frente a Titán

Narración

La misión Cassini-Huygens estableció muchos importantes objetivos científicos. Estos objetivos en su mayoría se enfocaron en la exploración de Saturno junto con sus anillos y lunas.

Saturno es el segundo en tamaño en el Sistema Solar; es un espectacular planeta exterior. Es principalmente conocido por su sistema de anillos único. Saturno tiene 62 satélites conocidos, entre ellos el más grande es Titán.

La sonda de misión Cassini-Huygens se diseñó y se construyó como parte de un mayor proyecto conjunto. El orbitador Cassini recibió el nombre del astrónomo francés de origen italiano, Giovanni Domenico Cassini. El otro componente principal de la nave espacial, el módulo de descenso Huygens debe su nombre al astrónomo holandés que descubrió Titán, Christiaan Huygens.

El orbitador y el módulo de descenso fueron diseñados para completar un total de 27 diferentes investigaciones científicas, por tanto, estaban equipados con una amplia variedad de instrumentación especial. Cassini y Huygens llevaban respectivamente doce y seis instrumentos científicos. La mayor parte de estos equipos era multifuncional.

El 15 de octubre de 1997 se lanzó la nave Cassini-Huygens en Estados Unidos desde la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral. La nave espacial Cassini-Huygens llegó a Saturno en junio de 2004, es decir, siete años y cuatro asistencias gravitatorias después de su lanzamiento y entró en órbita un mes más tarde. El 25 de diciembre de 2004, Huygens se separó del orbitador Cassini al que estuvo conectado y alcanzó Titán en tres semanas. En 14 de enero de 2005 Huygens tardó 2 horas y 27 minutos en aterrizar en la luna más grande de Saturno.

La misión original se completó en 2008, once años después del lanzamiento de la nave espacial. Sin embargo, debido a la posibilidad de recoger datos adicionales de incalculable valor, la misión se extendió durante dos años más (Cassini Equinox Mission) y durante otros seis años en 2010 (Cassini Solstice Mission).

La nave espacial de la misión que costó aproximadamente 3260 millones de dólares pasó casi 20 años en el espacio. Durante este tiempo recorrió una distancia de 7900 millones de kilómetros, captó 453 048 imágenes y recopiló 635 de GB de datos científicos. La misión altamente exitosa de la sonda Cassini-Huygens abrió nuevas perspectivas para la humanidad sobre el conocimiento del Sistema Solar y nuestro planeta.

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